Românul care își conduce businessul de vizavi de Alcatraz

În ultimul articol din seria Start-Up Corner vorbim despre Voo, o aplicație de iMessage (pentru iPhone) care merge de minune peste ocean. Ea te ajută să-ți planifici ieșirile cu prietenii direct din interfața de iOS, îți recomandă automat unde să te duci în oraș, ce oferte să prinzi sau la ce concerte să asiști. A apărut pe pagina Featured din AppStore, pe Product Hunt și este creată de un român stabilit în SUA.

Cristian Țurlică are 27 de ani și este din Tulcea. A plecat la 15 ani în America, a făcut liceul în Connecticut și facultatea la McGill. După aceea a lucrat la un fond de investiții din Boston și a decis să-și încerce norocul în Silicon Valley. A traversat America de la un capăt la celălalt și s-a stabilit în San Francisco. Am vorbit cu el pe Skype și am aflat mai multe despre viața de pe Coasta de Vest, am văzut Alcatrazul prin camera web, pe geamul său, și am aflat, de fapt, ce face Voo.

”Mi-am luat un an de pauză ca să fac un startup și am rămas prins. Mai lucrasem în trecut la Eager Panda în Palo Alto unde reușisem să ridicăm 4 milioane de dolari finanțare. Am vrut să-l fac pe al meu apoi, nu am vrut să mai lucrez pentru altcineva. Am pornit firma asta acum un an și jumătate, Voo”, îmi spune Chris.

poza1
Cristian Turlică

Conceptul e simplu. Îți place să ieși la bere. De obicei cu aceiași oameni. Ai locuri preferate, și tu, și ei. Aplicația te ajută să planifici respectiva ieșire, te îndrumă spre locul care vă place tuturor și care are și oferte, asta depinzând de oră: ”Dacă te uiți cum interacționăm cu orașul nostru vei constata că nu avem mai mult de șase-șapte locuri pe care le frecventăm atunci când ieșim din casă. Și nu mai mult de 20 de prieteni, în medie. Când locurile în care ieși se modifică, în 90% din cazuri se întâmplă asta pentru că ieși într-unul din locurile preferate ale unui amic de-ai tăi. Noi am vrut să facem un sistem cu care să controlăm asta”.

Chris vrea să aplice asta pe mai mute tipuri de afaceri, nu doar pentru baruri și restaurante. Este foarte bine documentat, a studiat piața și vrea să crească atât profitabilitatea business-urilor cât și experiența utilizatorilor: ”De patru ani încoace a fost o continuă schimbare în sistemele de vânzare. De acum ne putem conecta în timp real la punctele de vânzare, pe sistemul SaaS. Am început inițial cu baruri și restaurante, apoi ne-am orientat și spre altele. De exemplu, o frizerie. Când ai un scaun gol acolo înseamnă că pierzi bani. Și am încercat să optimizăm asta”.

Hai la bere

Tânărul mi-a mai explicat, succint, pe înțelesul tuturor, că de fiecare dată când vrei să trimiți cuiva o invitație algoritmul știe cine ești, știe cu cine ieși și vă îndrumă unde e cel mai convenabil în funcție de ora aleasă: ”Noi luăm ce oferă restaurantul în momentul actual și facem un timeline. Vrem să controlăm interacțiunea între cele șase-șapte locuri preferate și grupul de prieteni. Ca să sumarizez, încercăm să coordonăm cele mai bune oferte între locurile favorite și persoane. Vrem să trimitem oamenii la ora potrivită în locul potrivit. Produsul este bazat pe partea de planificare. E simplu. Tu dai mesaj cuiva «Hai să ieșim la o bere». Și aplicația știe cine ești, știe cu cine vorbești și știe locurile pe care le frecventați. Iarăși, ia în calcul și ora la care vă vedeți”.

”Cu aplicația de iMessage am ajuns pe pagina Featured din AppStore în 78 de țări, chiar în SUA, Canada sau UK. Putem integra în ea și evenimentele și vânzarea de bilete în localurile pe care le cauți. Ea îți arată doar ce e relevant pentru tine și trimite instant prin iMessage invitația cu locul și ora”, mi-a mai spus Chris.

Lumea nu prea mai downloadează aplicații, iar asta se simte. Chris a fost nevoit să facă o mică pivotare și să adapteze platforma pe care o avea deja lansată, la iMessage. S-a sincronizat cu lansarea iOS 10 și totul a mers brici: ”Avem și Uber integrat, poți chema direct spre locație. Și toate aceste lucruri se salvează automat în calendarul tău. Avem și aplicația normală, Voo. Noi am luat-o pe aceea și am optimizat-o pentru iMessage. Ne-am sincronizat cu lansarea iOS 10. Nu am avut succes atât de mare cu prima versiune, nu prea mai face lumea download de aplicații. Fiecare e obișnuit cu ce are și ce-i trebuie”.

iMessage a fost doar primul pas. Pentru Voo urmează atacarea și celorlalte platforme de chat. Vor să fie prezenți peste tot și eventual să țintească spre o prezență și pe piața europeană: ”Noi vrem să facem aplicația să meargă pe orice platformă, nu doar iMessage. Vrem Facebook Messenger, WhatsApp, Telegram, Slack, etc. Vrem să meargă oriunde există un chat, și să ai identitatea comună între ele. Plănuim să intrăm și pe piața europeană. Aplicația merge teoretic și peste ocean, însă nu sunt integrate toate funcționalitățile de tipul evenimentelor sau happy hour. Adică ne putem lansa în orice moment, trebuie doar să fie business-uri doritoare”.

Despre mutatul în SUA, Chris îmi povestește cu nostalgie. Îmi spune că i-a fost foarte ușor să se adapeze, că știa deja limba de la desene animate și că politically corectness-ul dictează tot ce se întâmplă în sfera publică de peste ocean: ”Eu m-am mutat când aveam 15 ani, adică acum 12 ani. M-am adaptat foarte repede că eram și mic. Vorbeam deja engleză că știam de la Cartoon Network (râde). Cea mai mare diferență de cultură pe care am simțit-o e că toată lumea e politically corect aici. Nimeni nu îți va spune ceea ce crede cu adevărat. În România nu-i așa. Oameni sunt mai direcți acolo. Tot ce se întâmplă aici e mult mai subtil”.

Dacă ai o idee este de multe ori mai probabil să primești finanțare în Silicon Valley decât în altă parte a lumii. Investitorii sunt mai deschiși acolo, mai dispuși să te ajute. Stau și vorbesc cu tine, îți explică multe lucruri: ”În România, când mergi la cineva cu o idee ți-o demontează imediat. Îți spune că nu trebuia să faci așa, că trebuia de fapt invers și toate cele. Aici, în Silicon Valley, ești încurajat să încerci, oricât de nebunească ar fi ideea ta. Mai sunt și alte exemple, însă care au reușit în final. Airbnb au fost refuzați prima dată însă le-a ieșit până la urmă. Și de Google râdea toată lumea când spuneau că scopul era ca lumea să stea cât mai puțin pe pagina lor. Aici, când mergi cu o idee, oricât de proastă ar fi, lumea încearcă să te ajute, e foarte deschisă, te întreabă, «Ok, bine, de ce vrei să faci asta?». În România nu te ascultă nimeni”.

Clujul, unul dintre cele mai bune locuri de outsourcing din lume

În caz că vă întrebați de reputația României pe Coasta de Vest, aceasta este foarte bună. Chris mi-a spus că e în continuă creștere și că tot mai mulți antreprenori vor să-și stabilească birouri de ousourcing la noi în țară: ”Aici, Clujul începe să aibă o reputație extraordinară ca loc de outsourcing. Sunt ingineri pregătiți, buni, cu o cultură ok. Sunt foarte mulți care se interesează cum pot face outsourcing la Cluj, începe să prindă foarte mult trendul ăsta. Și eu mă pregătesc să fac asta, în mod clar tot în România. Am familie în țară, am motive să mă întorc periodic aici. Plus că știu cum merg lucrurile”.

”Diferența între ce e în România acum și ce era acum 10 ani e imensă, voi nici nu vă dați seama de asta. Eu care vin o dată la trei-patru ani în țară, rămân surprins mereu. Pe lângă faptul că acum 10 ani puteam să am o zi excelentă cu 20 de dolari. Acum, cu aceeași sumă am intrat în club, mi-am luat ceva și gata banii (râde). În Uniunea Europeană, în ceea ce privește IT-ul, începe să nu mai conteze așa mult dacă ești în România sau în Germania”, a adăugat tânărul.

Faptul că ridici bani e un indicator că știi să spui o poveste

Investiția ridicată până acum de Voo este de 400.000 de dolari. Chris îmi spune că este suficient pentru moment, că nu are nevoie de mai mult. Nu vrea să apară riscul de a se culca pe o ureche cu mai mulți bani în bancă. Limita de supraviețuire e una din situațiile în care ești cel mai creativ: ”Deocamdată am ridicat cât am vrut și cât ne-am propus. Am făcut rost de 15.000 de utilizatori foarte activi și ăsta ne-a fost scopul până acum. Nu avem nevoie de mai mulți bani, momentan. Luăm salarii minime și lucrăm să vedem în ce direcție trebuie să apucăm. Faptul că ridici bani e un indicator că știi să spui o poveste. Nu avem niciun motiv să mai vindem o parte din firmă. Nici să ridici prea mulți bani nu e bine, nu vrem să ne culcăm pe o ureche. Când ești la limita supraviețuirii ești cel mai creativ. Dacă ridici mult deodată o sa spui, «lasă că am timp și bani destui»”.

Într-un startup trei lucruri sunt cele mai greu de obținut. Ai nevoie de echipa corectă, trebuie să ridici bani, și trebuie să ai un produs căutat de lume

L-am întrebat și despre tranziția de la angajat la antreprenor. Nu i-a fost deloc ușor, însă îi place la nebunie. Îmi povestește cu plăcere despre cum a învățat singur tot ce ține de asta. E CEO și se ocupă de tot ce înseamnă Voo în afară de scrisul liniilor de cod. A fost o lume nouă pe care a luat-o în piept și nu a eșuat: ”E cel mai greu lucru pe care l-am făcut vreodată, lumea nu apreciază cât de bine este să poți merge la birou la nouă dimineața, să pleci la cinci. Să nu fie problema ta ce se întâmplă. Nu ai consecința deciziei. Ai vacanța ta, week-end-ul liber, nu îți pasă. Însă să ai toate problemele pe capul tău, toți oamenii care depind de tine, e greu, foarte greu. Cel mai mult te distruge frica de a face greșeli. Într-un startup trei lucruri sunt cele mai greu de obținut. Ai nevoie de echipa corectă, trebuie să ridici bani, și trebuie să ai un produs căutat de lume. Să ai 100 de persoane interesate de ce faci tu e mai greu decât să ai un milion. E de o mie de ori mai complicat decât am crezut să faci un startup”.

Ce e cu Start-up Corner? Fiecare articol se termină cu patru categorii speciale – Inspiration, Fears, Solution și Culture. Vrem să aflăm cine sunt oamenii care i-au inspirat pe fondatori, fricile lor, soluțiile la problemele ecosistemului din România și cărțile care i-au inspirat. Proiectul este susținut de Banca Transilvania. 

Comentezi?

Aflat la început de drum în presă, lui Claudiu Râpan nu-i lipsește entuziasmul și ambiția. După ce și-a făcut junioratul la Gazeta Sporturilor, a decis să tatoneze și domeniul antreprenoriatului. Pasionat de sport din fire, el identifică o serie de similarități între atleți și antreprenorii aflați la început de drum pe piața startup-urilor românești. Cursa este la fel de dinamică în ambele domenii, și evident, la fel de acerbă.